Gennaio 2021

Come sarà il rapporto Usa-Cina nell’era di Biden?

Oliver Reynolds, Arne Pohlman

Gennaio 2021

La vista della stazione ferroviaria di Hangzhou, gremita di gente durante le vacanze della Settimana d’oro cinese all’inizio di ottobre, è stato un potente simbolo della rapida ripresa del Paese dal Covid-19. Con l’eliminazione delle restrizioni di mobilità, più di 600 milioni di cinesi hanno attraversato il Paese per visitare la famiglia e gli amici, dando così un importante impulso al consumo interno.

La differenza con gli Stati Uniti è netta: mentre in Cina il virus è stato virtualmente debellato e l’attività economica continua ad aumentare, molti stati americani stanno reintroducendo restrizioni sociali di distanziamento mentre si trovano ad affrontare un crescente carico di lavoro. Per alcuni, questo attribuisce credibilità all’obiettivo della Cina di sostituire gli Stati Uniti come principale potenza economica mondiale.

Le nostre proiezioni mostrano che la Cina continuerà a indebolire la leadership economica degli Stati Uniti nei prossimi cinque anni. Ma questo non è scontato: i problemi strutturali persistono in vari ambiti, come l’eccesso di capacità produttiva nell’industria, l’elevato livello del debito e le disuguaglianze. Inoltre, anni di tensioni con Trump hanno danneggiato la competitività esterna, mentre l’aggressiva politica estera cinese sta generando un crescente rigetto a livello internazionale.

Il modo in cui l’amministrazione Biden gestisce le relazioni tra gli Stati Uniti e la Cina non sarà solo cruciale per la presidenza di Biden, ma sarà uno dei temi fondamentali del suo mandato. Le istituzioni che abbiamo sondato a metà ottobre si aspettano un allentamento delle tensioni commerciali e molti prevedono che gli Stati Uniti revocheranno almeno in parte le tariffe e le restrizioni imposte alle imprese cinesi del settore tecnologico. Se questo accadrà, sarà positivo per l’economia cinese in futuro. Ma Pechino non si baserà sui favori di Washington: il Partito Comunista sta raddoppiando gli sforzi per rafforzare il proprio mercato interno e liberarsi dalla morsa degli Stati Uniti in settori cruciali dell’alta tecnologia.

Indicativo della sovraperformance economica della Cina è che la crescita annuale del Pil nel terzo trimestre del 4,9% è stata accolta con una lieve delusione – i mercati si aspettavano una maggiore espansione. Al contrario, le economie del G7 hanno probabilmente subito una forte contrazione nel trimestre, così come la Corea del Sud, nonostante gli sforzi di contenimento del virus abbiano avuto un discreto successo. Nel complesso, nel 2020, la Cina ha registrato un’espansione del 2% secondo le nostre stime, l’unica grande economia a registrare una crescita record. In confronto, vediamo gli Stati Uniti calare del 4%, anche perché le restrizioni di distanziamento sociale a singhiozzo tendono a frenare lo slancio. Alcuni economisti sono scettici sull’accuratezza dei dati ufficiali dei conti nazionali cinesi, ma una serie di altri indicatori traccia un quadro simile: le esportazioni di merci sono aumentate nel terzo trimestre, le vendite al dettaglio sono tornate in territorio positivo e la produzione industriale è in pieno boom.

Anche se alcuni di questi progressi possono essere temporanei – la quota della Cina sui mercati mondiali delle esportazioni tenderà sicuramente a calare man mano che altri Paesi supereranno la pandemia – il quadro di fondo è ancora positivo. Questo permette alla Cina di colmare il divario rispetto agli Stati Uniti. I nostri calcoli suggeriscono che il PIL nominale della Cina salirà quest’anno al 71% di quello degli Stati Uniti, dal 67% del 2019. Entro il 2025, questa cifra salirà all’82%.

 

Il dilemma di Biden

In un sondaggio condotto di recente da 67 istituzioni internazionali, quasi l’80% degli intervistati ha dichiarato di ritenere che Biden eliminerà parzialmente o completamente le tariffe di importazione introdotte da Trump. Gli incentivi economici a farlo sono chiari: i prezzi pagati dai consumatori statunitensi diminuirebbero e, in cambio, la Cina renderà probabilmente più agevole l’accesso al mercato per le esportazioni americane.

Tuttavia, c’è stato meno consenso sulla questione politicamente più spinosa delle restrizioni legate a norme tecniche, come quelle imposte a Huawei. Mentre il 61% delle istituzioni ha visto un’abolizione parziale o totale delle restrizioni, il 39% si aspettava che le misure rimanessero in vigore. Le preoccupazioni per la sicurezza nazionale, unite a un atteggiamento sempre più assertivo nei confronti della Cina del Congresso e dell’opinione pubblica americana in generale, potrebbero rendere indigeribile l’ammorbidimento della posizione statunitense in questo settore in mancanza di significative concessioni da parte di Pechino sulle questioni di corporate governance.

A conti fatti, possiamo aspettarci un rapporto nominalmente più civile tra Stati Uniti e Cina sotto Biden, compresa la volontà di impegnarsi su questioni internazionali chiave come il cambiamento climatico, e una minore enfasi sulle tariffe punitive. Tuttavia, gli Stati Uniti manterranno la pressione su quello che percepisce come un furto di proprietà intellettuale, né ci sarà un ritorno all’era Obama, poiché la Cina è ora vista come un diretto concorrente nelle tecnologie emergenti che definiranno l’economia del futuro. Ci sono anche sfumature protezionistiche in alcune delle proposte di Biden, come il suo piano “Buy American” da 400 miliardi di dollari per promuovere la domanda del settore pubblico per i prodotti americani, e piani per incoraggiare le aziende a riportare le catene di fornitura negli Stati Uniti.

Abbiamo trovato che molti dei partecipanti al nostro sondaggio concordano con la risposta di Louis W. Rose, direttore di ricerca e analisi e co-fondatore del Rose Commodity Group: “Le relazioni diplomatiche tra gli Stati Uniti e la Cina sembrano migliorare”, ha detto. “Ma gli Stati Uniti e la Cina si scontrano su troppe filosofie di base nel governare perché i due Paesi possano avere relazioni troppo strette”.

 

Tenere alta la pressione

Un potenziale allentamento delle tariffe e delle restrizioni tecnologiche darebbe impulso alla crescita della Cina negli anni a venire. Tuttavia, anche in questo scenario, l’eredità dell’era di Trump potrebbe rimanere in vigore: molte aziende potrebbero continuare a diversificare le loro catene di fornitura lontano dal gigante asiatico, riducendo il predominio delle esportazioni cinesi. La pandemia di Covid-19 potrebbe potenzialmente accelerare questo processo, mettendo a fuoco l’importanza della diversificazione della supply chain. In ogni caso, Biden non riuscirà a modificare il punto di vista di Pechino secondo cui la Cina deve rafforzare l’attività interna e ridurre i punti di pressione economica in tecnologie fondamentali come i semiconduttori.

Questa filosofia è racchiusa nella nuova parola d’ordine dei media statali cinesi: doppia circolazione. Menzionata per la prima volta da Xi Jinping a maggio, l’espressione – che si riferisce al riorientamento dell’economia verso il consumo interno senza chiudersi al mondo esterno – è in realtà una politica governativa da anni, anche se ora con nuovi intenti. Il 14° piano quinquennale, uscito il 29 ottobre, ha posto al centro la doppia circolazione. La logica è solida: il modello ad alta intensità di capitale che ha portato la Cina alla ribalta economica negli ultimi decenni sta facendo il suo corso. La crescita della produttività totale dei fattori sta rallentando. E l’economia cinese è asimmetrica, con consumi privati che rappresentano solo il 40% del PIL, molto più bassi di quel 60% e più di Paesi sviluppati come gli Stati Uniti.

Iris Pang, economista esperta della Greater China di ING, sostiene che ci sono i primi segnali che indicano che la strategia sta funzionando: “Il governo centrale ha promosso i viaggi interprovinciali all’interno della Cina continentale durante le vacanze estive. Questo ha sostenuto con successo i settori dei servizi, soprattutto nelle aree panoramiche e nei resort. ... Il Governo ha preso atto di questa misura di successo e sta promuovendo ancora di più il turismo interno. Data la grande area geografica della Cina, ci aspettiamo che un numero maggiore di governi locali proponga tali misure turistiche al governo centrale”.

Guardando più avanti, le nostre previsioni indicano che il Governo avrà probabilmente un certo successo: ci aspettiamo che la crescita dei consumi privati cinesi si attesti in media intorno al 6% fino al 2025, molto più rapida della crescita complessiva del PIL. I salari nominali cresceranno di oltre il 9% l’anno prossimo e di oltre il 7% nel 2022.

Detto questo, l’approccio della Cina non è privo di rischi, come sottolineano gli analisti di Nomura: “Sebbene Pechino abbia chiarito più volte che il DCS [dual circulation] non è un eufemismo rivolto all’interno, temiamo che i rischi connessi a questa politica possano diventare elevati. La soppressione dei finanziamenti per il settore immobiliare potrebbe ritorcersi contro, mentre i massicci sussidi pubblici e gli investimenti nella produzione di chip potrebbero indurre il settore privato, le aziende di Stato e i governi locali a cercare di crearsi delle rendite, portando a investimenti inefficienti e a prestiti di cattiva qualità”.

Inoltre, saranno necessarie profonde riforme per sbloccare realmente il potenziale della classe media del Paese, che continua a crescere, e garantire un futuro sviluppo sostenibile. La riduzione dell’elevato tasso di risparmio attraverso il rafforzamento della rete di sicurezza sociale e l’alterazione del sistema Hukou – che discrimina tra cittadini urbani e rurali nell’accesso ai servizi pubblici – sarà fondamentale. Un altro passo cruciale è la razionalizzazione delle imprese statali, che attualmente godono di un accesso ai finanziamenti molto più facile rispetto alle imprese private.

L’eccesso di capacità produttiva e i livelli di indebitamento sono altre preoccupazioni, sostiene Louis Kuijs, di Oxford Economics: “Il Governo ha fatto progressi nella riduzione della capacità produttiva in eccesso nell’estrazione del carbone e nell’acciaio. Ma è necessaria una maggiore riduzione della capacità, compresa l’estensione degli sforzi di riforma ad altri settori industriali come il cemento, il vetro, l’alluminio elettrolitico e i trasporti. ... Il debito delle imprese non finanziarie è aumentato rapidamente negli anni ‘10 e si è attestato al 159,3% del PIL nel primo semestre del 2020. Mentre continuiamo a pensare che il rischio di una crisi finanziaria sistemica rimanga basso, una nuova ripresa del credito potrebbe alla fine portare a stress finanziari più pronunciati e aumentare i rischi di default e di turbolenze dei mercati in futuro”.

 

C’è spazio per due?

Tuttavia, a meno che non si verifichi un crollo politico imprevisto o una crisi economica, le nostre proiezioni indicano che la Cina continuerà nei prossimi cinque anni a ridurre il vantaggio economico e tecnologico degli Stati Uniti. Questo nonostante l’impatto potenzialmente positivo di una presidenza Biden per l’economia statunitense, con una politica commerciale meno combattiva che fa ben sperare in un clima più disteso per gli investimenti.

Dopo decenni di egemonia, la capacità degli Stati Uniti di tollerare e collaborare con una potenza economica di dimensioni simili sarà un fattore cruciale da tenere d’occhio nei prossimi anni, così come lo sarà la capacità dello specifico sistema politico ed economico della Cina di passare a un modello economico più duraturo, che garantirebbe al gigante asiatico di continuare a colmare il divario con gli Stati Uniti nel lungo periodo.

“Come la Cina possa raggiungere una crescita sostenibile, equilibrata e di alta qualità nei prossimi anni ed entrare nel gruppo ad alto reddito del gruppo a reddito medio-alto è attualmente la questione chiave a lungo termine per i responsabili politici in Cina”, commentano gli analisti di Goldman Sachs. “Anche se il governo cinese chiede da anni una transizione nel modello di sviluppo, pensiamo che i prossimi cinque anni saranno particolarmente importanti, sia politicamente che economicamente”.

La leadership cinese è consapevole delle sfide che deve affrontare: il 14° piano quinquennale delineato alla fine di ottobre si concentra sulla promozione della qualità della crescita e sullo stimolo dei consumi interni a fronte di un ambiente esterno più avverso, mentre l’impegno assunto a sorpresa a diventare carbon-neutral entro il 2060 ha probabilmente lo scopo riparare in qualche modo un’immagine internazionale alquanto appannata.

Questo articolo gratuito fa parte di una serie realizzata allo scopo di contribuire allo sforzo di far fronte alle conseguenze della pandemia. Se avete apprezzato questi articoli, considerate un abbonamento a Harvard Business Review Italia. È il modo migliore per aiutarci a rafforzare l’iniziativa.

Oliver Reynolds è economista presso FocusEconomics

 

Arne Pohlman è Chief Economist di FocusEconomics.

Commenta scrivi/Scopri i commenti

Condividi le tue opinioni su Hbr Italia

Caratteri rimanenti: 400

Edizione Digitale

Leggi Hbr Italia
anche su tablet e computer

Newsletter

Lasciaci la tua mail per essere sempre aggiornato sulle novità di HBR Italia