Maggio 2020

Come gli investitori possono gestire il rischio-pandemia nei mercati emergenti

Grant T. Harris

19 Maggio 2020

Come gli investitori possono gestire il rischio-pandemia nei mercati emergenti

Anche quando i mercati sviluppati avranno Covid-19 relativamente sotto controllo, il virus rimarrà per molto tempo una minaccia nei mercati emergenti, dove la governance non è uniforme, i sistemi sanitari sono deboli, le baraccopoli urbane sono sovraffollate e gli alti tassi di povertà moltiplicano i pericoli. In alcuni Paesi ci sono già i primi segnali di instabilità politica e di disordini civili; in altri gli effetti politici diventeranno più chiari man mano che il virus e le risposte dei Governi si svilupperanno nei mesi a venire.

Questa lunga coda rappresenta un importante svantaggio per gli investitori stranieri nei mercati emergenti. Il contesto di business di questi Paesi era già piuttosto complesso, ma la pandemia rende l’ambiente politico più complicato, le relazioni più difficili da costruire e le informazioni necessarie per agire ancora più complesse da ottenere. Gli investitori stranieri si troveranno, come minimo, ad affrontare due rischi diffusi ma poco valutati.

In primo luogo, le restrizioni e le limitazioni di viaggio possono limitare l'accesso degli investitori alle informazioni primarie. Anche se nei Paesi sviluppati si appiattisce la curva pandemica, i viaggi verso i Paesi in via di sviluppo rimarranno probabilmente limitati e difficili. I Governi e le aziende non li permetteranno, potrebbero esserci restrizioni sanitarie locali o requisiti di visto più severi, e alcune compagnie aeree regionali saranno fallite.

Gli investitori stranieri senza una forte presenza locale dovranno affrontare la scelta poco invidiabile di muoversi alla cieca o di affidarsi sempre più a partner locali, ognuno dei quali comporta dei rischi specifici. I partner locali possono essere la carta vincente o perdente quando si investe nei mercati emergenti, e così era anche prima della pandemia: quelli forti possono fare la differenza, ma anche quelli inaffidabili. Oggi, l'eccessiva dipendenza da un partner locale, unita a minori possibilità di controllo diretto, può tradursi in perdite di opportunità, deterioramento del brand e maggiori responsabilità (ad esempio, se un partner locale non rispetta le leggi anticorruzione).

La necessità di mantenere una rilevante distanza fisica può anche esacerbare i malintesi commerciali e culturali. In un recente caso, una società americana ha scritto una lettera al ministro delle Finanze di un Governo africano descrivendo come il Coronavirus abbia determinato una modifica di legge in un contratto di acquisto di energia elettrica. Ciò ha generato un malinteso facendo apparire litigiosa la società, che sembrava esigere denaro dal partner. Normalmente, l'amministratore delegato della società sarebbe saltato su un aereo per andare a chiarire un tale malinteso faccia a faccia, ma questo non è possibile durante una pandemia. Quando la comunicazione è più difficile, diventa più arduo gestire le sensibilità culturali.

In secondo luogo, i Governi dei mercati emergenti potrebbero essere meno in grado di funzionare in modo efficiente, ostacolando investimenti e progetti. Oltre a sistemi sanitari sovraccarichi, questi Governi si trovano ad affrontare capitali in fuga, decine di milioni di posti di lavoro persi, economie dissestate e livelli di debito insostenibili. In ambienti dove gli investimenti privati richiedono Governi dotati di coerenza e stabilità, potrebbe non essere chiaro quali progetti riprenderanno e andranno avanti (o a quale ritmo).

Molti di questi Governi saranno gestiti in modo ancora meno efficace in quanto i funzionari più vulnerabili tenderanno ad auto-isolarsi per proteggere la propria salute personale. La maggior parte dei capi di Stato di America Latina e Caraibi, Medio Oriente e Africa, ad esempio, ha più di 60 anni, il che li espone a rischi significativamente elevati di malattie gravi o di decesso per Covid-19, e per molti di loro questa è la prima volta che non hanno la possibilità di recarsi all'estero per ricevere cure mediche di alto livello. Nemmeno i ministri sono di norma dei giovanotti, con il risultato che una serie di contratti infrastrutturali in attesa di approvazione (e le centinaia di pagine da siglare) finiranno col languire sulle loro scrivanie. In alcuni casi, la scomparsa o l'incapacità di figure chiave scatenerà situazioni di drammatica incertezza politica. In Nigeria, per esempio, il capo dello staff del presidente è morto di Coronavirus. Secondo una società di consulenza specializzata sulla Nigeria, era “la figura centrale” nella definizione della politica in materia di investimenti in infrastrutture, energia e agricoltura.

Ho seguito questo tipo di sfide per oltre 20 anni nel settore pubblico e privato. Avendo servito due volte alla Casa Bianca (anche come direttore senior per l'Africa durante l'epidemia di Ebola), sono stato testimone di come la crisi e le sue conseguenze possano travolgere i Governi dei Paesi in via di sviluppo. Ho visto gli investimenti bloccarsi con forti sprechi di denaro mentre le aziende facevano i conti con la scarsità di informazioni o cercavano di capire le mutevoli priorità del Governo. Anni di consulenza alle aziende che navigano in ambienti di business incerti mi portano a proporre alcuni consigli:

Rivedete i vostri strumenti per acquisire informazioni di mercato. Ciò significa tenere i rapporti con concorrenti, rappresentanti locali di istituzioni finanziarie internazionali, giornalisti, funzionari commerciali d’ambasciata, associazioni imprenditoriali e altre fonti per confrontare gli appunti su ciò che accade sul campo. Potrebbe essere utile esaminare i team all'interno del Paese per comprendere se modificare il mix di personale locale ed espatriato potrebbe essere d'aiuto. Come accade sempre, anche se spesso lo si sottovaluta, essere capaci di interpretare e rispondere a questi dati può fare la differenza. Infatti, avere informazioni è necessario ma non sufficiente; dovrete avere le politiche e le competenze che occorrono o all'interno dell’organizzazione o su contratto in modo da poterle utilizzare nel modo più efficace.

Riesaminate i vostri partner locali. La capacità - o l’incapacità - di un partner locale influenzerà materialmente il rischio e le opzioni dell'investitore. Quali sono i punti di forza e i punti deboli del partner? E quali sono i modi per massimizzare i primi e limitare i secondi? Se la distanza fisica costringe a fare maggiore affidamento sui partner locali di quanto sarebbe altrimenti ideale, potrebbe arrivare il momento di intensificare la formazione e le misure di compliance. Anche una solida consulenza legale locale può essere d'aiuto (e, se è buona, può essere un'altra fonte di informazioni sul mercato).

Identificate le priorità del Governo e fate perno su di esse. È necessario avere buone antenne politiche per capire quali accordi andranno avanti e quali si bloccheranno in un nuovo ambiente. Questo può significare più tempo e attenzione da parte del vertice aziendale per raggiungere (e rimanere in contatto con) alti funzionari governativi o assumere più personale locale e consulenti che abbiano legami con il Governo e possano, tra le altre cose, spingere gli investimenti prioritari.

Tenete a mente le dimensioni umane della crisi. Come tutti, i funzionari locali con cui interagite, il vostro personale e i vostri partner saranno preoccupati per la loro salute, per i loro cari e per la crisi economica nelle loro comunità e nei loro Paesi. I funzionari pubblici, indipendentemente dall'età, saranno fisicamente ed emotivamente esausti e sottoposti a uno stress tremendo. Tornare ai fondamentali può essere d’aiuto: inviate una comunicazione o un messaggio WhatsApp ai colleghi nel Paese informandovi della loro salute e quella delle famiglie e state molto attenti a come le vostre parole possono essere interpretate. Gli investitori dovrebbero anche sottolineare il loro impegno verso il Paese e ottimismo per la sua futura ripresa e crescita economica - e sottolineare come un investimento potrà creare posti di lavoro e sostenere le comunità locali (anche i programmi ambientali, sociali e di governance possono aiutare a rafforzare la descrizione).

Il tema del rischio politico si è modificato in tutto il mondo. Le aziende che investono nei mercati emergenti, in particolare, devono riconsiderare tutte le loro opzioni. Il modo in cui il Coronavirus e le sue conseguenze immediate influenzeranno le prospettive di un Paese o di un'azienda sarà diverso da luogo a luogo. In alcuni Paesi i rischi saranno molto più gravi di quanto le proprie conoscenze locali possano far pensare. Tuttavia, intensificare gli sforzi per rimanere il più possibile informati e connessi aiuterà gli investitori stranieri a individuare i rischi e le opportunità in questi tempi incerti.

 

Grant T. Harris è stato il principale consigliere del presidente Barack Obama sulle questioni africane, in veste di assistente speciale del Presidente e direttore senior per gli affari africani alla Casa Bianca dal 2011 al 2015. È CEO di Harris Africa Partners LLC e consulente di aziende e organizzazioni su strategia, politica e mitigazione del rischio per quanto riguarda l'attività commerciale in Africa.

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